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    过了正午,天色忽然暗了下来。

    容州城上空的乌云迅速积聚,又迅速溃散,留下一地泥泞。

    雨过还晴。

    小巷幽深。

    檐角的雨水滴在过路的女人头顶,惹得她皱了眉。

    她抱着一个鼓鼓囊囊的布包,歪着头小心翼翼挑拣路面凸起的石子下脚,唯恐脏了鞋袜。

    偏偏有一群小童被骤雨激起了玩兴、蹦跳着从她身旁经过,溅了她一腿泥污。

    女人的怒火陡然升起,可还没来得及发泄,便被一声欢快的呼唤平息了。

    “姨母!姨母!”

    四岁的小宝儿口齿还不够伶俐,但她的喜怒从来不受言语的限制。

    她甩着两条短辫,眼睛不看路,只顾一边跑一边发出欢快的叫喊。

    花令欢连忙抽出一只手拉住她,免得她被石子绊倒。

    一长一幼携手来到一处单门独户的小宅。

    这里是花五娘最近赁下的居所,偏僻清静,舒适宜人。唯有好事的邻居拐弯抹角打探她母女的来历这一点能够算得上是烦扰。

    此时,花五娘正坐在正屋门内的矮凳上借着日光缝衣服。

    花令欢看见这情景,笑着说:“小宝儿的夏裳不用忙着做。”

    花五娘听见声响,抬起头用力眨了眨眼睛,才认出来者。

    她放下手里的活计迎上去,眼角的朱砂痣在雨后的阳光下鲜艳夺目、如同一颗血泪。

    “姐姐,你怎么得空?”

    她绕过花令欢走向院门,探身出门外左右察看,而后才收起疑心,将院门阖上。

    花令欢见她如此谨慎,宽慰道:“放心,这里是容州城。”

    可花五娘并不明白姐姐话里的用意。

    “容州城又如何?”她自言自语,领着小宝儿去洗漱。

    花令欢却执意让她明白,追在她身后,低低说着:“从前的红芙长老,如今的红姬长老,都和容氏有很深的交情。眼下,整个南沼最安全的地方就是这容州城了。”

    花五娘像是没听见一样,自顾自从厨下蓄水的陶瓮里取了凉水,盛入一个木盆,又往木盆中兑了些灶头烧好的热水。

    她将小宝儿从头到脚收拾干净,接着打发女儿去午睡。

    至此,姐妹二人才能安心说话。

    花五娘搬了两只矮凳放在正屋门外。

    她施然坐下,先提起自己打算在院子里搭一个凉棚抵挡暑气,又问起花令欢带来的那个布包。

    花令欢支吾其词,不肯明说,而后提起另一个话头。

    “我方才见过长老,长老指名要吃你做的那道酒酿蒸鸭,你好好准备准备。”

    花五娘虽有疑虑,仍点头答应了。

    “不过,我要提醒你,见了长老,你说话要注意些。”花令欢说完,才矮下身子,坐在花五娘身旁。

    花五娘听姐姐话里有话,忍不住道:“酒酿蒸鸭是用手做的,又不是用嘴做的。我不是多嘴饶舌的人,你平白无故说这种话做什么?到底出了什么事?你别瞒着我。”

    花令欢叹了一口气,从头说起。

    “红叶长老死了,你知道吗?”

    花五娘点点头。

    “那无头榜添了王妧的姓名,你知道吗?”

    花五娘再次点头。这件事比红叶的死讯更令她震惊。

    花令欢接着为妹妹理清情势:“大长老明示,谁取了王妧的项上人头,谁就能补上长老之位的空缺。现如今,多方摩拳擦掌,包括我们红姬长老。”

    “可是,这和我们有什么关系?长老手下能人那么多,个个都争着去杀王妧,我们又争不过。”

    花令欢知道妹妹的脾性。

    花五娘在乎的只有屋子里那个已经安静睡着的孩子。

    “继任长老之位的人选,红姬长老自有定夺。在我看来,那个人最有可能是萧执事。我不会自不量力和他争,我只是想搏一个执事之位而已。”花令欢坦诚道。

    像这样的机会,年逾不惑的她今后很难再遇见了。

    花五娘听了这话,肩头也放松下来。

    “姐姐,我岂会不帮你?”她承诺道,“你放心,长老问起你,我一定会往好处说。你我姐妹,一体同心。”

    花令欢为之动容,可她要的并不是花五娘在红姬面前的美言。

    思量片刻,她终于下定决心,将放置于膝头的布包解开。

    四身童衣,两双童鞋,全是京城来的时兴样式。

    花令欢还没开口,花五娘已经明白了她的意图。

    “我不想看到和他有关的一切,你是知道的!你……”尖锐的声音随着花五娘起身的动作、几乎穿透了整间正屋。

    她骤然噤声。

    “别吵着小宝儿……”花令欢后知后觉,趁着妹妹哑口无言时,坐直了身子仰头说道,“我是你的姐姐,难道我会害你吗?”

    花五娘已经听不进任何解释的话。

    她一时急恼,脱口而出:“你不是我的亲姐姐!”

    气话起到了该有的作用,堵住了花令欢的嘴,花五娘反倒生出几分不忍。

    “你若是我的亲姐姐,就该和我一样痛恨那个抛弃我娘亲的混帐东西!”她语气放软,姣好的面容却变得痛苦而扭曲。

    花令欢十分了解她。

    “你从前吃的苦,一点一滴,我都知道。我也说过,无论你做出什么决定,我都会支持你。这些……”花令欢的目光放在布包上,“是他送到长老面前的‘心意’。你说,我能无动于衷吗?我真怕你见了长老,一下子把话说死了。”

    花五娘的心情慢慢平复,也算体谅了花令欢的苦心。

    可她仍有不甘:“凭我的手艺,足够养活我自己和小宝儿了,就算离开暗楼……”

    花令欢急得起身去捂她的嘴。

    “这话万万不能乱说。”

    花五娘愣了愣,想起了什么。

    布包散落在地,屋里屋外陷入一样的沉寂。

    午睡的小宝儿呢喃说着梦话。

    过了许久,花五娘再次开口。她声音发干:“雀部不是早就没了吗?他……他还有什么用!”

    “殷泉……”花令欢见妹妹一听这个名字就眉头紧锁,便说,“你只管把他当成不相干的人,长老见了,说不定还高看你一眼。”

    花五娘只好点头。

    “他是绝好的诱饵,能引王妧上钩。你千万别冲动。倘若坏了长老的大计,你我都得死。小宝儿也……”
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